Experiencing Asia in the middle of Helsinki // Explorando Asia en el centro de Helsinki

When I heard that there was an Asian film festival coming up in Helsinki, I knew I would have to take the time to go there. In Finland, Asian films are not known widely enough; I could say with some certainty that not many of us Finns have gotten the chance to see Bhutanese or Tibetan movies… So, I was excited to hear that there is a festival dedicated to only Asian films.

The selection of films at the Cine Aasia festival was not any less intriguing. The program took the viewers on a journey to Asia: from Tibet to Japan and from Bhutan to North Korea. They really had tailored the festival for everyone’s likings; from thought-provoking political movies to sugary high school movies. All of this in only 4 days.

Cine Aasia’s films were divided into specific themes, popular ones being family, society, love and spirituality. The films that really stood out for me with their stories and themes were The Net, Wolf Girl and Black Prince, and Paths of the Soul.

The opening film of the festival, The Net (South Korea, 2016) of the renowned director Kim Ki-duk, was under the themes borders and family. ”When a fish gets caught in the net… There is no way out”. These are the words of Nam Chul-woo (Ryoo Seung-bum), a North Korean fisherman who, after a series of unfortunate events, finds himself caught in a net of bureaucracy and sadism in South Korea. His boat broke down and he floated across the border to the south and is now being falsely accused of spying. The only thing he cares about is going back to his family, but, as he said, when you get caught up in the net there is no way back. The film reveals the brutality that divides the two countries, and how an innocent person might find himself entangled in this net because of a mere misunderstanding. The movie is an astonishing example of how complicated things can get in the borders of countries when everyone blindly believes that they are doing the right thing. The border between good and evil is tenuous, especially when people are blinded by their own principles.

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The romantic comedy Wolf Girl and Black Prince (Japan, 2016), falls under the themes of youth and love. It is directed by Ryuichi Hiroki and based on a hugely popular manga of Ayuko Hatta. It is a story about Erika (Fumi Nikaido), who is starting her first year in high school and wants to be like the other girls in her class who all seem to have a boyfriend. She makes an agreement with the gorgeous yet ice cold Kyoya (Kento Yamazaki) to play her boyfriend if she pretends to be his dog in return. This agreement between the sweet, innocent Erika and the cynical Kyoya slowly turns into a special connection between the two. It is apparent in the film how harsh the high school life can be for individuals who differ from the crowd. However, it also offers hope because they have the ability to form a unique and strong bond with each other even if it means to live in their own strange reality. It is a light film that gives a whole new perspective on the festival. It is fun and fresh, naive and playful… But certainly an enjoyable experience.

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The theme of spirituality is examined in the movie Paths of the Soul (China, 2015). It gives insight to the spiritual lives of Tibetan Buddhists and their traditions. It follows a group of ordinary Tibetan citizens on their 1200 km pilgrimage to Lhasa. The devotees bow down every ten steps as they make their way towards the holy mount Kailash. The patience and decisiveness of the group is awe-inspiring.  The film is set in picturesque, mountainous surroundings, and is filmed with a documentary approach. Observing the tranquility and gradual progression of the group and landscape turns this film into a meditative experience.

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The films and their themes portrayed well the spectrum of contemporary Asian cinema. However, as there were many films from China, Japan and Korea in this festival, I would have liked to see also some films from southern parts of Asia, for instance, India.

Movies are a powerful medium to get a grasp on another culture, society and way of living without physically experiencing it. This is why I firmly believe that Cine Aasia holds its special place in Helsinki’s film festival scene so that we can continue to explore and get inspired by these extraordinary cultures.

Tilja Kontio


Explorando Asia en el centro de Helsinki

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Cuando me enteré que habría un festival del cine asiático en Helsinki, sabía que debía tomar el tiempo para ir ahí. En Finlandia, las películas asiáticas no han ganado mucha popularidad; puedo decir con cierta certeza que la mayoría de nosotros finlandeses no ha tenido la oportunidad de ver películas butanesas o tibetanas… Así que me emocioné cuando supe que habría un festival dedicado solamente para películas asiáticas.

También me sorprendió lo impresionante que fue la selección de películas en Helsinki Cine Aasia. El programa llevó a los espectadores a un viaje a Asia: de Japón a Tibet, y de Corea del Norte a Bután. Los productores habían diseñado el festival para espectadores con gustos muy diferentes. El programa incluyó animaciones, comedias, películas de suspenso, películas políticas, románticas, espirituales… Todo esto en sólo 4 días.

Las películas del festival fueron divididas según sus temas. Entre los temas mas populares fueron la familia, la sociedad, el amor y la espiritualidad. Las películas que más me llamaron la atención con sus temas y sus historias fueron The Net, Wolf Girl and Black Prince y Paths of the Soul.

Los temas de la primera película del festival, The Net (Corea del Sur, 2016) del director renombrado Kim Ki-duk, fueron Fronteras y Familia. “Cuando un pez se queda atrapado en la red, ya no se puede salvar”. Estas son las palabras de un pescador norcoreano Nam Chul-woo (Ryoo Seung-bum) que, después de una serie de eventos desafortunados, se encuentra atrapado en una red de burocracia y sadismo entre las dos Coreas. El barco de este pobre norcoreano se rompió y flotó a través de la frontera. Debido a esto, le acusan falsamente de espionaje. Lo único que le importa es volver a ver a su familia, pero ya está enredado y no hay vuelta atrás. La película revela las brutalidades que dividen estos dos países, y cómo una persona inocente se puede encontrar rodeada por estas brutalidades por un mero malentendido. Esta historia es un buen recordatorio de la complejidad de las situaciones en las fronteras, donde cada persona cree que está haciendo lo correcto. La frontera entre el bueno y el malo es tenue, especialmente cuando todo el mundo está cegado por sus propios principios.

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La comedia romántica Wolf Girl and Black Prince (Japón, 2016) se trata de los temas de Juventud y Amor. Está dirigida de Ryuichi Hiroki y basada en un manga famoso de Ayuko Hatta. Es una historia de Erika (Fumi Nikaido), una chica que, al comenzar el bachillerato, quiere ser como las demás chicas en su clase y tener novio. Conoce a Kyoya (Kento Yamazaki), un chico hermoso pero frío y manipulador, que acepta ser su novio con la condición que ella pretenda ser su perro. Con el tiempo Erika se enamora de Kyoya pero él sigue con su juego manipulador. La relación entre la inocente Erika y el cínico Kyoya se convierte en una conexión especial. En mi opinión, esta película fue importante para dar una perspectiva juvenil y fresca a este festival. Demuestra que los problemas inherentes en la adolescencia son universales; la vida es dura si eres diferente a los demás. Pero, sin embargo, cuando las personas diferentes logran encontrarse una a la otra, son capaces de formar una conexión que sólo ellas pueden entender y apreciar. Y así pueden seguir viviendo en su realidad, aunque sea algo extraña.

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La película Paths of the Soul (China, 2015), que refleja el tema de la Espiritualidad, demuestra la vida espíritual y las tradiciones de los budistas tibetanos de una forma tranquila y poética. Es una linda película que sigue los aldeanos tibetanos en su peregrinación de 1200 kilómetros a Lhasa. Tienen que postrarse cada 10 pasos para demostrar su devoción a la tradición budista. La paciencia y la determinación del grupo es impresionante. La película está ambientada en alrededores pintorescos y montañosos, y filmada con un estilo documental. La observación de la tranquilidad y del progreso gradual del grupo convierte la película en una experiencia verdaderamente meditativa.

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Las películas y sus temas expresaron bien el espectro del cine asiático contemporáneo. Sin embargo, como había varias películas de los mismos países (Japón, China, Corea), me hubiera encantado ver una película de un país totalmente diferente, p. ej. La India.

El ver películas es una manera poderosa de obtener una comprensión de diferentes culturas, sociedades y formas de vivir sin experimentarlos físicamente. Estoy convencida que este festival logrará mantener su lugar especial en la escena de festivales de cine en Helsinki, para que podamos explorar e inspirarnos de estas culturas extraordinarias.

Tilja Kontio

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Helsinki Cine Asia  Website

Photo: Press Kit Helsinki Cine Aasia

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